Hommage à Homer Neal, un «doux géant» de la science et de l'éducation

Homer A. Neal, un chef de file de la physique des hautes énergies et de l'enseignement supérieur, est décédé à Ann Arbor, Michigan, le 23 mai à l'âge de 75 ans. Il était Samuel A. Goudsmit professeur émérite de physique à l'Université de Michigan, régent de la Smithsonian Institution, membre du conseil du Musée national d'histoire et de culture afro-américaine et administrateur de la Lounsbery Foundation. Neal a contribué à un certain nombre de réalisations scientifiques importantes - y compris la découverte du boson de Higgs en 2012 - et a été une figure éminente de la communauté des politiques scientifiques, contribuant à façonner l'enseignement des sciences, de la technologie, de l'ingénierie et des mathématiques (STEM) de premier cycle depuis les années 1980.

Né à Franklin, Kentucky, Neal s'est intéressé à la science dès son jeune âge, commençant l'université à l'Université de l'Indiana à l'âge de 15 ans. Il y a obtenu son BS en physique, avec distinction, en 1961 et a terminé son doctorat. RÉ. à l'Université du Michigan en 1966. Neal, au-delà de ses aptitudes scientifiques, avait un talent remarquable pour l'administration - un collègue l'a décrit comme «un politicien remarquablement habile» - et il a rapidement gravi les échelons dans le monde universitaire, occupant un poste de doyen pour Recherche et développement des diplômés à l'Université de l'Indiana en 1976. En 1981, il a quitté l'Indiana pour devenir vice-président des affaires académiques et vice-recteur à l'Université de Stony Brook. Il est retourné à l'Université du Michigan en 1987 pour diriger leur département de physique, poste qu'il a occupé jusqu'en 1993, et est resté au Michigan pour le reste de sa carrière. Il a été président par intérim de l'université en 1996. Tout au long de cette période, Neal a conseillé de nombreux étudiants et professeurs, notamment en supervisant la thèse de feu Marjorie Corcocan - une physicienne de longue date des particules à l'Université Rice - en 1977 dans l'Indiana.

Neal a joué un rôle de premier plan dans l'expérience D0, une collaboration internationale composée de plus d'un millier de scientifiques de près de 100 universités, dirigée par le Fermilab du Département de l'énergie, un grand accélérateur de particules à l'extérieur de Chicago. Son groupe de recherche a aidé à concevoir le détecteur pour l'expérience, ainsi qu'à gérer et analyser les données de collision, ce qui a conduit à la découverte du quark top - une particule «élémentaire» qui sert de bloc de construction pour d'autres matières - en 1995. Il était a également dirigé le groupe ATLAS de l'Université du Michigan de 2000 à 2015. Le groupe a participé à l'expérience ATLAS de l'Organisation européenne pour la recherche nucléaire (CERN), qui abrite le plus grand accélérateur de particules du monde, le Grand collisionneur de hadrons (LHC) à Genève, en Suisse. L'expérience ATLAS a permis de découvrir le boson de Higgs en 2012, un exploit qui a remporté le prix Nobel un an plus tard en 2013, décerné aux deux scientifiques qui ont prédit l'existence de la particule.

Le leadership de Neal s'étend bien au-delà de la physique des hautes énergies. En 1980, il a été nommé au National Science Board (NSB) - un organisme consultatif indépendant de la National Science Foundation (NSF) - où il a siégé jusqu'en 1986. Neal a présidé le premier groupe de travail du NSB sur l'enseignement des STEM, en partie comme réponse aux efforts de l'administration Reagan pour supprimer les programmes d'éducation de la NSF. L'étude a donné lieu à un rapport largement diffusé, connu sous le nom de «rapport Neal»; il a fait des recommandations politiques à la NSF à la lumière des préoccupations croissantes concernant la santé de l'enseignement secondaire STEM aux États-Unis. Le rapport a stimulé la création du programme Research Experience for Undergraduates (REU) et du Research Experience for Teachers Program (RET), qui fournissent expériences de recherche dans le monde réel pendant l'été. Les deux programmes restent très actifs aujourd'hui dans les universités et les laboratoires à travers le pays, y compris un programme REU au CERN, piloté par Neal, qui est le seul canal officiel pour les étudiants de premier cycle à mener des recherches au LHC.

Après son mandat à NSB, Neal a continué sa fonction publique, devenant un «scientifique civique» éminent et une figure visible et influente dans la communauté plus large des politiques scientifiques. Il a été membre du Conseil national de recherche sur la physique et l'astronomie, a été membre de longue date du conseil d'administration de la Ford Motor Company et a fait partie du panel des affaires publiques de l'American Physical Society (APS), devenant son président en 2016. Il est co-auteur de «Beyond Sputnik: US Science Policy in the 21st Century», une ressource indispensable pour les étudiants et les professeurs intéressés par l'histoire, la structure et les défis actuels du système de politique scientifique américain.

Tobin Smith, le vice-président pour les politiques de l'Association of American Universities, qui a co-écrit «Beyond Sputnik», a fait remarquer que Neal était «la preuve parfaite de la façon dont une seule personne peut aider à façonner et à influencer les discussions et les délibérations sur des questions nationales. importance." On se souviendra de Neal non seulement pour l'étendue de ses connaissances et ses réalisations scientifiques, mais aussi pour son esprit aimable et ses contributions durables à l'amélioration de l'enseignement des STEM aux États-Unis.

Les boursiers du Baker Institute Science and Technology Policy Program ont contribué à ce blogue.